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Virgin Galactic dévoile le nouveau vaisseau spatial de passagers et relance les vols d'essai

Virgin Galactic a dévoilé une version mise à jour de son vaisseau commercial SpaceShipTwo, le Virgin Spaceship Unity, qui commencera de nouveaux essais en Californie et au Nouveau-Mexique à la suite d'un accident mortel en 2015.

Le propriétaire de Virgin Galactic, Richard Branson, a déclaré que la sonde était livrée avec "de nouvelles cloches et sifflets" dans une vidéo promotionnelle, bien que la société fût vague sur la différence entre la technologie de ce nouvel avion et celle de SpaceShipTwo.

Le vaisseau spatial Virgin (VSS) Unity arbore une nouvelle livrée argentée et blanche. Il s'agit du premier véhicule fabriqué par The Spaceship Company - le bras de fabrication de Virgin Galactic.

"Ensemble, nous pouvons rendre l'espace accessible d'une manière dont on ne rêvait que jusqu'à présent, et ce faisant, nous pouvons apporter un changement positif à la vie sur Terre", a déclaré Branson.

"Notre nouveau et magnifique nouveau vaisseau, VSS Unity, est l'incarnation de cet objectif et nous fournira un ensemble d'expérience sans précédent qui jettera les bases de l'avenir de Virgin Galactic."

Le physicien Stephen Hawking, lauréat du prix Nobel, a donné son nom à cet engin et a déclaré: "Je serais très fier de voler sur ce vaisseau spatial" dans un discours enregistré prononcé lors de la cérémonie de dévoilement à Mojave, en Californie, hier.

Révélé pour la première fois en 2008, SpaceShipTwo avait été conçu pour transporter six passagers et deux pilotes lors de courts vols dans l'espace.

L'engin à passagers est amené à haute altitude par un autre avion, appelé WhiteKnightTwo, qui lâche ensuite SpaceShipTwo à environ 15 000 mètres (50 000 pieds). Les pilotes à bord de SpaceShipTwo lancent ensuite une fusée pour transporter l’engin délogé au bord de l’atmosphère.

Les passagers feront environ quatre minutes d'apesanteur et regarderont la Terre à environ 45 700 mètres d'altitude.

SpaceShipTwo a franchi le mur du son lors d’un vol réussi en 2013.

En décembre 2015, un vol d'essai de l'avion spatial a décollé de Mojave Air and Spaceport. Peu après avoir enflammé sa roquette, l'engin s'est brisé en plein vol et s'est écrasé, tuant le copilote et le blessant gravement.

Aux États-Unis, le National Transportation Safety Board a attribué le crash à une erreur humaine, reprochant à Virgin Galactic de ne pas avoir anticipé cette éventualité.

Reconnaissant le crash, Branson a déclaré que le dévoilement était le début d'un nouveau chapitre pour Virgin Galactic.